能够改变世界的区块链技术不容错过

未央网 作者: 黄芳芳

7年过去了,比特币依然在特立独行地运行着。自2015年以来,曾经寂寂无闻、被称为比特币底层技术的区块链却频频引发起全球金融机构及大型公司的关注和探索。

颠覆式的新技术

2015年9月成立的初创公司R3 CEV发起R3区块链联盟,目前已吸引了包括花旗银行、德意志银行、汇丰银行、摩根士丹利、法国兴业银行等近50家银行巨头的参与,旨在做成一个全球去中心化、实时的清算系统。

当前全球很多国家的大多数银行仍在使用SWIFT系统(银行结算系统)进行跨境跨行汇款,所需时间为T+1,甚至更长。垂直媒体区块链铅笔创始人龚鸣告诉《经济》记者,通过区块链技术可以实现实时到账,并极大地降低银行间的结算成本,有效提高资金运转效率。

由于区块链技术具有去中介化的特性,有人预言它有可能会替代中介机构。尽管SWIFT发布报告称,区块链技术不会完全取代第三方机构,但仍能感受到它的威胁,并表示愿意拥抱区块链技术,还公布了一张区块链技术应用图。

目前全球四大会计师事务所(普华永道、毕马威、德勤、安永)也在探索区块链技术在审计方面的应用。OKCoin创始人兼CEO徐明星认为,区块链技术适合做审计技术。2015年德勤的业务收入为352亿美元,岂能对它置若罔闻。“如果抵挡不了,就要拥抱它。”事实上,很多拥抱变革的公司都成功了。譬如,拥抱微信的腾讯,以及拥抱微博的新浪。

据统计,目前全球已有超过13亿美元投入到区块链技术的应用研发。全球每年在该领域的投资呈线性增长。龚鸣认为,这与1995年人们投资互联网的数据及其相似,2000年之前对互联网的投资呈直线上升。可以预见投资区块链的高峰将在未来的某个年份爆发出来。

区块链是一个神奇的账本

2015年10月,《经济学人》称,区块链是一台创造信任的机器。

区块链的本质是分布式账本技术,目前唯有比特币是它最成熟的应用。

传统账本采用中心化的存储方式。以银行为例,它才有记账和查账的权利。根据相应的规则,分布式账本上的每个节点都有权记账。“这是一个有趣的现象,全网的人会有一模一样的账本”,龚鸣笑称,这也会避免中心化记账出现监守自盗的情况。

区块链也是一个数据库。传统数据库的服务器是中心化的,而区块链将每台电脑都当成存储完整备份的服务器。比特币运行了7年多,它用区块链记录了每笔比特币的交易,总体的记录空间约占60G。龚鸣认为,十年前此数据量的储存成本对很多人而言是十分昂贵的。“而今按照T来计算的硬盘都有100G以上的空闲容量,这也使区块链技术拥有广阔的发展空间。”

如果中心化的数据库或备份被“炸毁”,则很难找回遗失的数据,而分布式账本则不必担心。因而安全性是区块链技术的另一个特性。

但真正的问题是如果谁都可以记账,那么如何保证它不被恶意篡改?徐明星表示,这是在分布式环境下如何解决一致性的问题,是数学领域中的“拜占庭将军问题”。不少数学家已做出很多解法,“每种解法都有局限性,但在某个领域管用”,以R3区块链联盟为例,目前约有50个节点,只要提高每个节点进入和退出的门槛,“当造假和获利的成本无法匹配时,造假就失去意义”,比起节点分布在全球的比特币,R3更容易解决这一难题。

实际上,比特币采用“工作量证明”的方式来防治节点篡改账本。其规则为大部分相同的账本是真实的,而少数不一致的账本是虚假的。“如果系统中只有四五个个节点,账本极易被篡改,若有成千上万个节点,那么篡改起来非常困难。”龚鸣说。

“区块链的分布式存储是安全的,但同时也带来了新的挑战,比如有人会攻击‘拜占庭将军问题’的解法。”徐明星认为,任何技术都有正反两面,“它在具体的应用场景中是否正面大于负面?能否让生活变得更便捷和美好”,才是评判一项技术好坏的关键。

源于比特币的创业

区块链或将成为下一个改变世界的“互联网”技术,总有人对它深信不疑,并不遗余力地推进它。

创业,有太多的机缘巧合。2012年,离开豆丁网的徐明星,试图抓住变革浪潮中的机遇,从热火朝天的O2O到P2P网贷行业的尝试中,他却抓到了比特币。2013年,当他创建的OKCoin比特币交易平台上线不到3个月的时间,比特币的价格从1000元飙涨至8000多元人民币。而后随着比特币价格的暴跌,慢慢被滤掉的泡沫让徐明星逐渐意识到比特币背后的区块链技术可能对世界会产生深远的影响。

2013年一个平淡的上午,时任IBM大行业客户部总经理的钱德君按照惯例听取IBM中国区研发中心的报告。当他听到比特币时十分惊奇,IBM缘何会关注与科技风马牛不相及的比特币呢?“尽管当时尚未提及区块链技术”,出于好奇心,他开始关注比特币,经过一段时间研究后,他决定辞职创业。

抛下工作了12年的IBM,BitSE创始人钱德君联系了复旦大学计算机系的几位同窗,共同开发了一款专为比特币提供记账服务的挖矿芯片,并销售给深圳生产比特币矿机的生产商。当时在美国硅谷,已有风投关注、投资与比特币相关的初创企业。在国内却是惨淡,很多风投甚至不知道比特币。

“比特币的应用领域非常有限,尤其是在国内”,从生产芯片到挖矿机,从事挖矿业务,再到比特币的交易,钱德君逐渐认识到整个链条的发展空间存在着一个天花板,“比特币支付不符合国内的法律法规,甚至连交易也是在打擦边球”。尽管挖矿芯片及相关业务的利润可观,2014年底他决定放弃芯片业务,并于去年年初组建了BITSE区块链研究室,探索区块链的应用领域和场景。因为他已隐约感到区块链将是一个改变世界的新技术。

区块链技术将如何落地?

欧美国家率先探索区块链的应用场景,目前的探索集中在金融领域,比如结算和清算、支付、审计、证券交易所、数字货币等。徐明星认为,人们给予区块链技术很高定位的原因是它将对金融系统的诸多环节产生深远的影响。“它不会马上实现,就像当年阿里巴巴对实体店的影响,经历了十几年的漫长过程。”

不过,国内的企业也不甘落后。7月29日,阳光保险推出“区块链+航空意外险卡单”。近日,蚂蚁金服表示将利用区块链技术进行善款追踪。“区块链技术可以让慈善捐款的去向透明化,解决公益行业的信任问题”,徐明星认为,区块链技术在“弱信用”行业或领域的发展会更迅速,如P2P网贷、互助平台、国际民间机构之间的清算、公证、选举等。

钱德君告诉记者,结合前端防伪标识与区块链的数据存储形式可以解决商品的防伪难题;基于区块链技术的Vechain(唯链)让商品拥有独立且唯一的身份认证,消费者可通过移动端确认商品的真伪,还可查看商品从生产商、物流、分销、海关商检等各个流通环节的信息,同时商家也可从中获知潜在客户。更重要的是区块链技术让整个供应链和渠道中不同角色共同建立“商品溯源”档案,并存储在一个无法篡改的区块链平台中,从而建立起一个品牌的“信用”平台。

尽管区块链技术的应用场景正在不断扩大,它的关键词仍是探索。当前国内的风投开始关注与区块链相关的初创公司,也有不少人因此而创业。“区块链本身只是一项技术,却被不少人当成噱头”,徐明星表示,炒作噱头毫无意义,关键在于初创公司能否解决真实的用户需求。

随之而来的监管难题有哪些?

随着人们对区块链技术的关注,智能合约也逐渐浮出了水面。简单来说,区块链为智能合约提供可信的执行环境,智能合约为区块链扩展应用。

6月17日,黑客利用The DAO项目中智能合约的漏洞,劫持了高达360多万以太币(约6000万美元)。The DAO是一个基于以太坊的去中心化自治基金,没有任何中心化的管理机构,由集体决策进行投资各类区块链项目。钱德君表示,该事件让人质疑智能合约的安全性。看似智能合约的名声跌入谷底,究其原因是目前还是缺少一种在双方签署智能合约时扮演传统“律师”的角色。

智能合约是一个不以人的意志为转移、自动化执行的合约,一旦执行便无法终止。因此,必须有第三方角色来审查智能合约。随着创建和审查智能合约需求的增加,也会诞生新的行业。龚鸣指出,一旦有逻辑漏洞的智能合约被坏人利用,会产生破坏性的影响,随之产生的法律问题也需要解决。

尽管区块链、智能合约属于技术范畴,但它所应用的领域会产生相应的监管或法律问题。钱德君认为,金融业属于高监管行业,应用在金融领域的区块链技术,将催生出一个全球性的监管难题。中国银行原行长、中国互联网金融协会区块链研究工作组组长李礼辉认为,目前基于大数据中心的防控措施远不能满足区块链技术。针对新的技术结构,应该研发新的风险管控技术和应急措施。

今年6月初,包括中国代表在内的来自90个国家的央行及监管机构代表齐聚华盛顿美联储总部,共同探讨区块链和数字货币。7月29日,中国人民银行互联网金融研究中心秘书长伍旭川公开表示,应积极加强区块链应用的试点,确保我国在区块链技术应用中获得应有的地位。无论如何,对于区块链而言,这是一个积极的信号。

早在1876年,贝尔发明了电话。当时英国邮政总局工程主管认为他们的邮差多,谁会需要电话呢?十年后,英国才安装电话。如果区块链技术真的会改变世界,那么谁愿意错过呢?